Per semplificare il racconto della sua vita, tra mito e realtà storica, chiameremo Ianuarius (il nome latino di San Gennaro) col suo nome attuale italiano, con cui è difatti effettivamente conosciuto: Gennaro.

Vediamo quindi come inizia la leggenda di San Gennaro.

Secondo varie agiografie, San Gennaro nacque a Benevento da una ricca famiglia patrizia che ne tracciò la discendenza alla tribù Caudini dei Sanniti. A soli 15 anni Gennaro divenne sacerdote locale della sua parrocchia a Benevento, che all’epoca era costituita da una popolazione che professava principalmente il paganesimo.

Quando Gennaro aveva 20 anni, divenne vescovo di Napoli e fece amicizia con Juliana di Nicomedia e San Sossius che incontrò durante i suoi studi sacerdotali. Durante la persecuzione dei cristiani da parte dell’imperatore Diocleziano Gennaro si fece coraggioso e nascose i suoi fratelli cristiani impedendo loro di essere catturati.

Sfortunatamente per il santo purtroppo, mentre visitava Sosseo in prigione, anche lui venne rintracciato dai persecutori e fu arrestato. Lui e i suoi fedeli furono condannati a essere gettati in mezzo agli orsi selvatici nell’Anfiteatro Flavio di Pozzuoli (terribile!) ma la sentenza fu modificata per timore di disordini pubblici, e furono invece decapitati nel cratere della Solfatara vicino a Pozzuoli. Altre leggende dichiarano che le bestie selvagge si rifiutarono di mangiare il santo mentre in altre versioni si dice che venne gettato in una fornace ma ne uscì illeso.

La prima menzione della sua esistenza è contenuta in una lettera del 432 di Uranio, vescovo di Nola, sulla morte del suo mentore San Paolino di Nola, dove si afferma che i fantasmi di Ianuarius (Gennaro) e di San Martino sembravano Paolino tre giorni prima della morte di quest’ultimo nel 431.
L’Acta Bononensia dice che “A Pozzuoli in Campania [è onorato il ricordo] dei santi martiri Januarius, Vescovo di Beneventum, Festus suo diacono e Desiderio lettore, insieme con Sossius diacono della chiesa di Miseno, Proculus, diacono di Pozzuoli, Eutyches e Acutius, che dopo catene e prigione furono decapitati sotto l’imperatore Diocleziano “.

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